中国古代即有素食传统。如《礼记.丧服第十一》就有“始食菜果,饭素食”之语。这应该和中国原始社会居民获得植物果实比较早,而且相对容易有关。但先秦时期的素食,并非现在意义上的无肉的素食,而只是指“平常之食”。因为在先秦时,”诸侯无故不杀牛,大夫无故不杀羊,士无故不杀犬豕,庶人无故不食珍“,平常之食也多为菜食。

到了汉代,素食一词发生了变化,颜师古注《汉书》曰:”素食,菜食无肉也“。《汉书.王莽传》记王莽,”每有水旱,莽辄素食“。这逼装的,和本朝太祖1959—1961三年人祸时如何如何不吃肉有一拼了。后来太后听说了这件事,派人慰问说,”闻公菜食,忧民深矣“,然后希望五莽在忙于公务的同时,”以时食肉“。到了这时,素食的含义已经和今日汉语的意思差不多了。

而荤菜,在魏晋南北朝之前,并不是今日意义上以动物原料做的菜肴,而是指有气味的蔬菜尤其是味道比较浓烈的蔬菜。《说文解字》说,荤,臭菜也。段玉栽注为,有气之菜也。所以古人有”五荤“之说,一般以小蒜,大蒜,韭菜,葱类,芫荽五种蔬菜为荤菜。早期的中国佛教徒不吃荤,实际上是不吃五荤,并非不食肉。

最初的佛教教义中也并无只准吃素不准吃肉的内容。印度佛教徒托钵行化,对食物的荤素难以选择,往往遇荤吃荤,遇素吃素。佛教传入中国后,对教徒食物荤素也并无特别规定。有允许吃”九种净肉“的说法。真正禁止佛教徒吃肉食的,是笃信佛教的梁武帝。他将部分佛教经典中关于禁食肉食的律条发扬光大,不但自己以身作则,而且用行政手段和国家法律予以推行,此后,佛教徒禁食肉食才成为戒律。