(一)生产可能性边界是指在技术知识和可投入品数量既定的条件下,一个经济体所能得到的最大产量。沿着生产可能性边界,边界内的点表明经济尚未达到有效生产。边界之外的点是不可达到的。生产可能性边界也可说明“替代”这一经济概念。在充分就业的经济中,替代是一条生命规律,生产可能性边界则表示社会的各种选择。
参考资料:萨缪尔森《微观经济学》

        怎么去理解这个概念?打个比方,假如这个社会只生产大炮和黄油这两种经济物品。前面我们讲到资源的稀缺性,这个社会的资源是一定量的,并不是无限的。那么,怎么去有效率地去利用这些资源,以及利用这有限的资源生产什么物品,这都是要思考的课题。资源的有限性,我们不去生产大炮,那么所能生产的黄油就有一个最大的数量。但是,光去生产一种物品,而去忽略另一种物品,这对一个复杂的社会来讲不太现实。黄油和大炮都有各自的用途,没有了大炮,黄油的获取没有安全保障;没有了黄油,谁去开动大炮。

        明白了这个问题,接下来要思考的是,在有限的资源里面,我们该如何去平衡黄油与大炮的比例。或许,在一定的时间,我们要将更多的黄油转化成大炮;而在另一个时段,我们又将更多的大炮转化成黄油。这与社会不同时期的发展战略规划相关。

        一个社会如何将黄油和大炮相互转化?黄油转化成大炮,并不是实物上的转换,而是通过把经济资源从一种用途转换成另一种用途的办法来实现转换。

        (二)从资源的稀缺性这一概念出发,如果进一步思考就会发现,人的欲望和满足欲望的手段即生产资源和物质产品,一般具有以下几个特征:(1)人的欲望或需要是无限的;(2)这些需要的轻重缓急是各不相同的;(3)满足人的欲望或需要的手段,即可以支配的生产资源是有限的,从而可生产的产品是有限的;(4)每一种资源在大多数情况下是可以有多种用途的。人的欲望和生产资源的上述四个特征就给人们提出了这样一个问题,即怎样使用和分配这些可以有多方面用途但数量有限的资源,来满足轻重缓急各不相同的无限的欲望或需要呢?要回答这个问题,就必须处理好这样两个方面的关系:一个是各种需要的轻重缓急;二是为了实现某种既定的需要所需付出的代价。由此,西方经济学家在他们的分析中提出了两个重要的概念和工具;机会成本(opportunity cost)生产可能性曲线(production possibility curve)
1、机会成本
经济资源一般是可以有多种用途的,但一定的资源用来生产某种产品后,就不可能用来生产其他产品,这就意味着,一定数量的资源用来生产某种产品时,就必须放弃别种产品的生产。当把一定的资源用来生产某种产品时所放弃的别种产品的最大产量(产值),就是这种产品的机会成本。例如,土地可以有多种用途,既可以种稻谷,也可种棉花、蔬菜或其他农作物。假如有一亩土地,用来种粮食,可产稻谷500公斤,价值800元;如果用来种棉花,投入同样多的资本与劳动可产棉花100公斤,价值700元,则这一亩土地用来生产粮食的机会成本是100公斤棉花或700元。同样,用来生产棉花的机会成本就是500公斤稻谷或800元。机会成本还可表述为,一种资源用来获得某种收入时所放弃的另一种收入。例如某学生大学毕业后,面临多种选择,可以去银行工作,年薪20000元;去某公司工作,年薪28000元;或继续深造,读研究生,收入为零。那么,如果去公司工作,机会成本就是所放弃的到银行工作可能获得的收入20000元。如果继续读研究生,三年研究生学习的机会成本就是放弃去公司工作可能获得的收入84000元。

由此可见,所谓机会成本,实质上是指选择的代价,即“选择成本”。他可以帮助人们进行可行性研究和最优化决策。当然,运用机会成本概念时,要适合以下三个条件:第一,资源本身要有多种用途;第二,资源可以自由流动且不受限制;第三,资源能够充分利用。如果以上条件不具备,机会成本便毫无意义。

2、生产可能性曲线
资源的稀缺性决定了在一定社会的一定时期内,可以利用的资源是有限的,从而可以生产的产品数量也是有限的。生产可能性是指在一定的资源条件下,利用现有资源可能生产的最大产量组合

生产可能性曲线主要用来考察一个国家应该怎样分配其相对稀缺的生产资源问题。我们知道,一国可利用的资源,按用途来说,主要用来生产资本品和消费品。由于资源总量是一定的。因此,要多生产消费品就必须减少资本品的产量。那么,一个国家如何兼顾目前利益和长远利益,把有限的资本分配使用于消费品和资本品的生产,是经济学必须回答的一个重要问题。这个问题可以用生产可能性曲线来解释和回答。

现在,假定一国现有资源用来生产两种产品X(消费品)和Y(资本品)。如果全部用来生产X产品,可生产OD单位;如果全部用来生产Y产品,可生产OA单位;如果同时用来生产X和Y两种产品,则可能有各种不同的X与Y的产量组合。将X和Y的各种不同的产量组合描绘在坐标图上,便可得出生产可能性曲线。如图1—1。

图中的AD线即生产可能性曲线,或称生产可能性边界(production Possibility frontier),也可称为转换线。
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生产可能性曲线是用来说明和描述在一定的资源与技术条件下可能达到的最大的产量组合曲线,它可以用来进行各种生产组合的选择。如图1—1中F点和C点比较,少生产GB数量的Y产品(资本品),就可以多生产HE数量的X产品(消费品),因此,生产HE单位X产品的机会成本就是GB单位的Y产品。那么,一个国家关于消费品和资本品这两大部类的生产,到底是选择F点还是C点?或者是AD线上的任何其他一点?这就是经济学所面临和必须回答的问题。

生产可能性曲线还可以用来说明潜力与过度的问题。生产可能性曲线以内的任何一点(如Q点),说明生产还是潜力,即还有资源未得到充分利用,存在资源闲置;而生产可能性之外的任何一点(如P点),则是现有资源和技术条件所达不到的。只有生产可能性曲线之上的点,才是资源配置最有效率的点。因为它说明了一个社会的全部资源都得到了充分利用,不存在闲置资源和失业,社会经济达到了充分就业的状态。

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在资源数量和技术条件不变的条件下,一个社会现有资源可能生产的产品产量组合是既定的,但当资源数量变化和技术条件改变时,生产可能曲线会相应移动。随着资源数量的增加和技术的进步,生产可能性曲线会向外平行移动。如图1—2所示。

图1—2中,在原来的技术水平和资源条件下,生产可能性曲线为X1Y1。现假定资源数量增加了,或者技术进步,劳动生产率提高了,使生产可能性曲线向外平移至X2Y2。在X2Y2上,每一点所代表的两种产品的产量组合都比X1Y1上相应的一点所代表的产量组合要大。因此,生产可能性曲线向外移动,代表着一个社会生产能力的提高。